Viagens de ambulância podem deixar você com contas surpreendentemente caras

Telha de ambulância. Thinkstock.Telha de ambulância. Thinkstock.

Um paciente recebeu uma conta de $ 3.606 por uma viagem de seis quilômetros. Outro foi cobrado $ 8.460 por uma viagem de um hospital que não podia cuidar de seu caso para outro que podia. Outra ainda se viu abandonada em um hospital fora da rede, onde foi levada de ambulância sem seu consentimento.

Todos esses pacientes pegaram ambulâncias em emergências e foram sobrecarregados com contas inesperadas. A indignação pública surgiu com as contas médicas surpresa - geralmente cobranças fora da rede que um paciente não esperava ou não podia controlar - levando 21 estados a aprovar leis ao longo dos anos protegendo os consumidores em algumas situações. Mas essas leis ignoram amplamente as viagens de ambulância terrestre, que podem deixar os pacientes presos com centenas ou mesmo milhares de dólares em contas e com poucas opções de recurso, revela uma análise do Kaiser Health News de 350 reclamações de consumidores em 32 estados.



Os pacientes geralmente optam por ir ao médico, mas ficam vulneráveis ​​quando ligam para o 911 ou entram em uma ambulância. O despachante escolhe a equipe da ambulância, que pode ser o corpo de bombeiros local ou uma empresa privada contratada pelo município. A tripulação, por sua vez, costuma escolher o hospital. Além disso, muitas ambulâncias não são convocadas por pacientes, mas pela polícia ou por um transeunte.



Betsy Imholz, diretora de projetos especiais da União dos Consumidores, que coletou mais de 700 histórias de pacientes sobre contas médicas inesperadas, disse que pelo menos um quarto diz respeito a ambulâncias.

É um grande problema, disse ela.



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Quarenta anos atrás, a maioria das ambulâncias era gratuita para os pacientes, fornecida por voluntários ou bombeiros da cidade usando o dinheiro do contribuinte, disse Jay Fitch, presidente da Fitch & Associates, uma empresa de consultoria de serviços de emergência. Hoje, as ambulâncias são cada vez mais operadas por empresas privadas e firmas de capital de risco. Os operadores de ambulância agora costumam cobrar por quilômetro e às vezes por cada serviço, como o fornecimento de oxigênio. Se a ambulância for ocupada por paramédicos em vez de técnicos de emergência médica, isso resultará em uma cobrança mais alta - mesmo se o paciente não precisar de serviços de nível paramédico. As taxas variam de zero a milhares de dólares.

O cerne do problema é que as empresas de ambulância e seguradoras privadas muitas vezes não conseguem chegar a um acordo sobre um preço justo, então o serviço de ambulância não se junta à rede da seguradora. Isso deixa os pacientes presos a cobranças fora da rede que não são negociadas, disse Imholz.

Isso acontece com os pacientes com frequência, de acordo com um estudo recente de mais de meio milhão de viagens de ambulância feitas por pacientes com seguro privado em 2014. O estudo, realizado por dois funcionários da Federal Trade Commission, descobriu que 26 por cento dessas viagens foram faturadas em uma base fora da rede.



Esse número é bastante chocante, disse Loren Adler, co-autor de um relatório recente sobre faturamento surpresa.

A revisão de reclamações da KHN revelou dois cenários comuns que deixam os pacientes endividados: primeiro, os pacientes entram em uma ambulância após uma ligação para o 911. Em segundo lugar, uma ambulância os transfere entre hospitais. Em ambos os cenários, os pacientes descobrem mais tarde que a taxa é muito mais alta porque a ambulância estava fora da rede e, depois que a seguradora paga o que considera justo, eles recebem uma conta surpresa para o saldo, também conhecida como conta de saldo.

O Better Business Bureau recebeu quase 1.200 reclamações de consumidores sobre ambulâncias nos últimos três anos; metade estava relacionada ao faturamento e 46 mencionaram despesas fora da rede, disse a porta-voz Katherine Hutt.

Embora o governo federal estabeleça taxas de reembolso para pacientes no Medicare, ele não regulamenta as taxas de ambulância para pacientes com seguro privado. Esses pacientes ficam com um sistema altamente fragmentado, no qual o custo de uma viagem de ambulância semelhante pode variar amplamente de uma cidade para outra. Existem cerca de 14.000 serviços de ambulância em todo o país, executados por governos, voluntários, hospitais e empresas privadas, de acordo com a American Ambulance Association.

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Para um vislumbre do sistema imprevisível, considere o caso de Roman Barshay. O engenheiro de software de 46 anos, que mora no Brooklyn, estava visitando amigos no subúrbio de Chestnut Hill, em Boston, em novembro passado, quando sofreu uma queda feia.

Barshay sentiu uma dor aguda no peito e nas costas e tinha dificuldade para andar. Uma equipe de ambulância respondeu a uma chamada para o 911 na casa de seus amigos e levou-o a 6,5 ​​km até o Hospital Brigham and Women, medindo sua pressão arterial quando ele se deitou no banco de trás. Os médicos determinaram que ele havia torcido tendões e ligamentos e um pé machucado, e o liberaram após cerca de quatro horas, disse ele.

Depois que Barshay voltou ao Brooklyn, ele recebeu uma conta de $ 3.660, ou $ 915 para cada quilômetro percorrido na ambulância. Seu seguro havia coberto quase a metade, deixando-o com os $ 1.890,50 restantes.

Achei que fosse um erro, disse Barshay.

Mas Fallon Ambulance Service, a empresa privada que o trouxe ao hospital, estava fora da rede para seu plano de seguro UnitedHealthcare.

O custo é exorbitante, disse Barshay, que relutantemente pagou a conta depois que Fallon a enviou para uma agência de cobrança. Se ele soubesse quanto custaria a carona, disse ele, pelo menos teria sido capaz de recusar a carona e rastejar até o hospital.

Em um comunicado, a UnitedHealthcare disse: As empresas de ambulâncias fora da rede não deveriam usar as emergências como uma oportunidade para cobrar dos pacientes quantias excessivas quando eles estão em seu ponto mais vulnerável.

Você se sente horrível ao enviar a um paciente uma conta como essa, disse Peter Racicot, vice-presidente sênior da Fallon, uma empresa familiar com sede nos arredores de Boston.

Mas as empresas de ambulância são gravemente subfinanciadas pelo Medicare e pelo Medicaid, disse Racicot, então Fallon deve equilibrar as contas cobrando taxas mais altas de pacientes com seguro privado.

Racicot disse que sua empresa não fechou contrato com a seguradora de Barshay porque eles não chegaram a um acordo sobre uma taxa justa. Quando as seguradoras e as empresas de ambulância não conseguem chegar a um acordo, disse ele, infelizmente, os assinantes acabam no meio.

Também não é realista esperar que paramédicos e paramédicos no local de uma emergência determinem se sua empresa faz seguro para o paciente, acrescentou Racicot.

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Os serviços de ambulância devem cobrar o suficiente para subsidiar o custo de manter suas equipes prontas o tempo todo, disse Fitch, o consultor de ambulância. Em um terço dos casos em que uma equipe de ambulância atende uma chamada, ele acrescentou, eles acabam não transportando ninguém e a empresa normalmente não é reembolsada pela viagem.

Em parte, Barshay teve azar. Se sua lesão tivesse acontecido a apenas um quilômetro de distância - dentro dos limites da cidade de Boston - ele poderia ter pegado uma ambulância da cidade, que teria cobrado $ 1.490, de acordo com o Boston EMS, uma quantia que sua seguradora provavelmente teria coberto por completo.

Muito poucos estados têm leis que limitam as taxas de ambulância, e a maioria das leis estaduais que protegem os pacientes de cobrança surpresa não se aplica a viagens de ambulância terrestre, de acordo com Brian Werfel, consultor da American Ambulance Association. E nenhuma das proteções de cobrança surpresa se aplica a pessoas com planos de saúde autofinanciados e patrocinados pelo empregador, que são regulamentados apenas pela lei federal. Essa é uma grande exceção: 61 por cento dos funcionários com seguro privado são cobertos por planos autofinanciados patrocinados pelo empregador.

Algumas cidades que contratam empresas privadas para atender ligações para o 911 podem regulamentar tarifas ou proibir o faturamento, disse Werfel, mas cada localidade é diferente.

As seguradoras tentam proteger os pacientes do equilíbrio do faturamento negociando taxas com empresas de ambulância, disse Cathryn Donaldson, porta-voz da America’s Health Insurance Plans. Mas algumas empresas de ambulância têm resistido a aderir a redes de planos que oferecem taxas baseadas no Medicare, disse ela.

As taxas do Medicare variam amplamente por área geográfica. Em média, os serviços de ambulância têm um pequeno lucro com os pagamentos do Medicare, de acordo com um relatório do Government Accountability Office. Se um paciente usa uma ambulância de suporte básico de vida em uma emergência em uma área urbana, por exemplo, os pagamentos do Medicare variam de $ 324 a $ 453, mais $ 7,29 por milha. As taxas de Medicaid tendem a ser significativamente mais baixas.

Há evidências de desperdício e fraude na indústria de ambulâncias, acrescentou Donaldson, citando um estudo do Escritório do Inspetor-Geral do Departamento de Saúde e Serviços Humanos. O relatório concluiu que em 2012 o Medicare pagou mais de US $ 50 milhões em contas de ambulância impróprias, incluindo o transporte supostamente de emergência que terminou em uma casa de repouso, não um hospital. Um em cada cinco serviços de ambulância teve práticas de cobrança questionáveis, disse o relatório, que observou que o Medicare gastou US $ 5,8 bilhões em transporte de ambulância naquele ano.

A maioria das reclamações analisadas pelo Kaiser Health News não parecia envolver cobranças fraudulentas. Em vez disso, os pacientes ficaram presos em um sistema no qual os serviços de ambulância podem cobrar legalmente milhares de dólares por uma única viagem - mesmo quando a viagem começa em um hospital da rede.

Foi o que aconteceu com Devin Hall, um inspetor postal aposentado de 67 anos do norte da Califórnia. Enquanto enfrenta o estágio 3 do câncer de próstata, Hall também está lutando contra uma conta de US $ 7.109,70 da American Medical Response, a maior fornecedora de ambulâncias do país.

Em 27 de dezembro de 2016, Hall foi a um hospital local com sangramento retal. Como o hospital não tinha o especialista certo para tratar seus sintomas, ele providenciou uma carona de ambulância para outro hospital a cerca de 30 quilômetros de distância. Embora o hospital estivesse em sua rede, a ambulância não.

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Hall ficou surpreso ao ver que a AMR faturou US $ 8.460 pela viagem. Seu plano de saúde federal, a Special Agents Mutual Benefit Association, pagou US $ 1.350,30 e considerou Hall responsável por US $ 727,08, mostram os registros. (De acordo com a explicação de benefícios de seu plano, ele pagou essa quantia porque as cobranças de AMR excediam a tabela de taxas do plano com base no Medicare, que é baseada nas taxas do Medicare.) Mas AMR entregou seu caso a um cobrador de dívidas, Credence Resource Management, que enviou um aviso de 25 de agosto solicitando o saldo total de $ 7.109,70.

Essas cobranças são exorbitantes - só não acho que o que a AMR está fazendo é certo, disse Hall, observando que ele havia procurado tratamento intencionalmente em um hospital da rede.

Ele passou meses ao telefone ligando para o hospital, sua seguradora e a AMR tentando resolver o assunto. Dado seu prognóstico, ele se preocupa em deixar sua esposa com uma briga legal e um penhor em sua casa em Brentwood, Califórnia, por uma dívida que eles não deveriam ter.

Depois de ser contatado pelo Kaiser Health News, AMR disse que retirou o caso de Hall das coleções enquanto analisa o faturamento. Após uma análise mais aprofundada, o porta-voz da empresa Jason Sorrick disse que as acusações eram justificadas porque se tratava de um transporte para cuidados intensivos, que requer uma enfermeira especializada e equipamento a bordo.

Sorrick culpou o plano de saúde de Hall por pagar pouco, e disse que Hall poderia receber um desconto se ele se qualificasse para o programa de cuidados compassivos da AMR com base em sua situação financeira e médica.

Neste caso, parece que a seguradora do paciente simplesmente inventou um preço que eles queriam pagar, disse Sorrick.

Em julho, uma lei da Califórnia entrou em vigor que protege os consumidores de contas médicas inesperadas de provedores fora da rede, incluindo algum transporte de ambulância entre hospitais. Mas o caso de Hall ocorreu antes disso, e a lei estadual não se aplica a ele por causa de seu plano de seguro federal.

As reclamações dos consumidores analisadas pela Kaiser Health News revelam uma ampla variedade de maneiras pelas quais os pacientes ficam lutando contra grandes contas:

- Um paciente idoso na Califórnia disse que os cobradores de dívidas ligavam incessantemente, inclusive nas manhãs de domingo e à noite, exigindo US $ 500 extras além dos US $ 1.000 que seu seguro pagou por uma viagem de ambulância.

- Dois serviços de ambulância responderam a uma chamada para o 911 de um homem de Nova Jersey quando ele sentiu um ardor no peito. Um deles cobrou US $ 2.100 por tratá-lo no local por menos de 30 minutos - embora ele nunca tenha andado na ambulância daquela empresa.

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- Uma mulher que capotou em seu jipe ​​no Texas foi cobrada uma taxa de ativação de trauma de US $ 26.400 - uma taxa desencadeada quando o serviço de ambulância ligou para o departamento de emergência para montar uma equipe de trauma. A mulher, que não necessitou de atendimento para traumas, lutou contra o hospital para obter a isenção da taxa.

Em outros casos, os pacientes enfrentam dificuldades financeiras quando as ambulâncias os levam para hospitais fora da rede. Os pacientes nem sempre têm escolha de onde buscar atendimento; isso depende da equipe da ambulância e depende dos protocolos escritos pelo diretor médico de cada serviço de ambulância, disse Werfel, o consultor da associação de ambulâncias.

Sarah Wilson, uma microbiologista de 36 anos, teve uma convulsão na casa de sua avó na zona rural de Ohio em 18 de março de 2016, um dia após uma cirurgia de quadril no Akron City Hospital. Quando seu marido ligou para o 911, a equipe da ambulância privada que respondeu se recusou a levá-la de volta ao Akron City Hospital, em vez disso, levou-a para um hospital fora da rede que ficava a 35 quilômetros mais perto. Wilson recusou atendimento porque o hospital estava fora da rede, disse ela.

Wilson queria ir embora. Mas fiquei literalmente presa na minha maca, sem as muletas de que ela precisava para andar, disse ela. Seu marido, que a seguia de carro, não teve permissão para vê-la imediatamente. Ela acabou saindo contra o conselho médico às 4 da manhã. Ela recebeu cobranças de uma conta de hospital de US $ 202 para um exame médico, uma dívida que prejudicou sua pontuação de crédito, disse ela.

Ken Joseph, paramédico-chefe do Transporte Médico de Emergência, a empresa privada de ambulâncias que transportou Wilson, disse que o protocolo da empresa é levar os pacientes ao local apropriado mais próximo. Atendendo a uma grande área com apenas duas ambulâncias, a empresa precisa levar cada ambulância de volta ao seu posto rapidamente para que esteja pronta para a próxima chamada, disse ele.

Pacientes como Wilson muitas vezes são deixados para enfrentar essas contas sozinhos, porque não há proteções federais para pacientes com seguro privado.

O deputado Lloyd Doggett, D-Texas, que tem pressionado por uma legislação federal que proteja os pacientes de contas hospitalares surpresa, disse em um comunicado que apóia fazer o mesmo com contas de ambulância.

Enquanto isso, os pacientes têm o direito de recusar uma viagem de ambulância, desde que tenham mais de 18 anos e sejam mentalmente capazes.

Você poderia simplesmente pegar um Uber, disse Adler, co-autor do relatório de faturamento surpresa. Mas se você precisar de uma ambulância, há poucos recursos para evitar contas inesperadas, disse ele, além de gritar com a seguradora após o fato, ou gritar com a empresa de ambulância.