Cidade das segundas chances

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Como ministro, Jud Wilhite não costuma contar mentiras. Mas quando lhe foi oferecida a chance de se tornar pastor sênior da Igreja Cristã Central, Wilhite deu a notícia para sua esposa, Lori, com uma verdade um pouco exagerada.



Jamais esquecerei aquele momento em que me virei para ela e disse: ‘Recebi um telefonema hoje da igreja em Henderson’, lembra ele, rindo. Ela disse: ‘Onde está o Henderson?’ Eu disse: ‘Bem, acho que é uma ótima cidade perto de Las Vegas.



Ela disse, ‘quão perto de Las Vegas?’ Eu disse: ‘Ouvi dizer que é perto o suficiente de Las Vegas para que você possa ver a Strip de seu quintal, mas quem está contando?



Sim, há algo em Las Vegas que pode fazer até o homem mais espiritual se sentir um pouco impuro. E esse é um motivo tão bom quanto qualquer outro para o escritor e colunista Bill Taaffe de Wilhite e Las Vegas escrever Stripped: Uncensored Grace on the Streets of Vegas, (Multnomah Books, $ 19,99), que explora a fé em uma cidade que alguns considerariam sem fé.

O objetivo do livro, diz Wilhite, é simplesmente dar esperança às pessoas. Queríamos basicamente contar histórias e dizer: ‘Ouça, se Deus pode agir dessa forma nas pessoas que moram em Las Vegas, ele pode fazer isso em sua vida. Se Deus pode perdoar essas pessoas, ele pode perdoar você.



É um assunto apropriado para Wilhite, 36, considerando sua própria relação duvidosa com a religião quando adolescente.

Wilhite cresceu em Amarillo, Texas, muito o caçula de quatro filhos, diz ele. Minha mãe tinha mais de 40 anos quando eu vim.

Era uma casa bastante tradicional, com muito amor, diz ele. Como fui desviado para o vício em drogas e toda essa confusão em que me meti realmente não reflete em meus pais e no tipo de pessoa que eles eram.



Wilhite conta a história em Stripped - sua rebeldia, sua falta de interesse pela igreja, seu relacionamento com amigos suspeitos, seu uso de drogas. Em retrospecto, ele atribui isso ao clássico desejo adolescente de descobrir quem você é e onde você se encaixa. Acho que estava confuso sobre o significado da vida e todo o sentido da vida.

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Para Wilhite, a sobriedade e a direção chegaram quando, como ele diz, me ajoelhei pela primeira vez aos 17 anos, e foi aí que minha fé se tornou minha. Eu apenas pedi a Deus para me ajudar e por perdão.

Ainda hoje, essa experiência motiva Wilhite, um cara de aparência infantil que ri com frequência, geralmente de piadas que ele dirige a si mesmo. Todo fim de semana, ele diz, eu olho para as pessoas e me sinto uma delas. Todos nós cometemos erros. Todos nós fizemos algo de que nos arrependemos.

Mas ser ministro não estava nos planos da juventude de Wilhite. Na verdade, quando um ministro sugeriu a Wilhite durante a primavera de seu último ano que ele deveria considerar o ministério, olhei para ele e pensei: ‘Você não tem ideia de quem eu sou ou do que fiz, não é? Eu sou, tipo, então não ministro material. Não sei o que você está fumando. 'Foi esse tipo de momento.

Em vez disso, alguns dias após a formatura, Wilhite embalou um U-Haul e viajou para Albuquerque, N.M., para tocar baixo em uma banda de rock chamada Angelic Force.

Foi horrível, diz ele com uma risada. Usamos spandex e todo o negócio. Foi ruim.

Aparentemente sim. Vários meses depois, Wilhite voltou para casa e matriculou-se no Dallas Christian College como estudante de Bíblia, principalmente para aprender mais sobre sua fé. Mas, mais tarde em sua carreira universitária, Wilhite leu a biografia de um ministro inglês que escolheu se tornar pastor em uma pequena comunidade mineira galesa.

Foi uma história fascinante, lembra ele. Depois de ler esta biografia, eu apenas orava todos os dias, ‘Deus, por favor, abra uma porta. Eu adoraria fazer isso. '

A porta acabou sendo uma chamada para um telefone do dormitório que Wilhite atendeu não muito tempo depois. Uma pequena congregação estava procurando um aluno que pudesse pregar e ensinar até encontrar um novo pastor.

Wilhite assinou e, ele diz, eu nunca olhei para trás.

Desde então, Wilhite tem servido em igrejas de todos os tamanhos no Texas, no sul da Califórnia e, desde 2003, na Igreja Cristã Central.

KLAS-TV, âncora meteorológica do Canal 8, Sherry Swensk, lembra-se de ter ouvido Wilhite falar na Central Christian antes de se tornar seu pastor sênior.

Saí de lá pensando, ‘Espero que eles lhe ofereçam o emprego’, porque ele se encaixa no estilo contemporâneo do Cristão Central ’, diz ela.

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O co-autor Taaffe, membro da Igreja Cristã Central, diz que Wilhite tem uma maneira maravilhosa de falar sobre graça e mudança de vida e como as pessoas podem mudar a direção de suas vidas e serem curadas.

Wilhite, acrescenta Taaffe, tem uma maneira maravilhosa de apresentar uma mensagem de 2.000 anos em termos contemporâneos.

Wilhite diz que o apelo do ministério tem sido o mesmo ao longo de sua carreira, desde a igreja de 100 membros que ele pastoreou no início até a igreja de 12.000 membros que ele pastoreia agora.

Amo encorajar as pessoas, diz ele. Essa é uma das coisas que realmente me dá força.

Sinto-me forte quando encorajo outras pessoas e, como pastor, acho que você tem muitas oportunidades de encorajar as pessoas. Adoro vê-los fazer mudanças positivas em suas vidas. Isso é ótimo para mim.

Antes de se mudar para Nevada, Wilhite admite que tinha algumas noções preconcebidas do que era Las Vegas. Hoje, sua percepção alterada é ilustrada pelo mural fotográfico em seu escritório: uma representação da Strip, estampada com o título Grace City.

Isso também pode servir como tema de Stripped, em que Wilhite e Taaffe exploram a fé e a redenção em Las Vegas por meio das histórias de Las Vegans comuns de todas as esferas da vida, incluindo Henry Prendes, um membro da Igreja Cristã Central e um policial de Las Vegas sargento que foi morto a tiros no cumprimento do dever.

O assassinato de Prendes provocou uma onda de emoção por todo o vale, e Wilhite diz que ainda recebe comentários sobre o funeral e a cerimônia, que foram transmitidos ao vivo pela TV local.

O mundo inteiro vê isso como Sin City, diz Wilhite. Eu vejo outra coisa. Vejo uma cidade de segundas chances e novos começos.

Outro livro de Wilhite, That Crazy Little Thing Called Love: The Soundtrack of Marriage, Sex and Faith (Standard Publishing, $ 14,99) foi lançado no início deste ano. Nele, Wilhite explora o casamento através de uma jukebox cheia de músicas de todos, de Aretha Franklin (R-E-S-P-E-C-T) a Pat Benatar (Love is a Battlefield) e Elvis Presley (Return to Sender).

O ex-baixista do Angelic Force admite que foi um livro divertido de escrever. Wilhite e sua esposa têm dois filhos, e Wilhite diz que é autobiográfico, de certa forma, ao tocar nas lições que ele e Lori aprenderam durante 10 anos de casamento.

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Ainda estamos em nossa jornada e não temos tudo planejado, diz ele. Mas misturar isso com música, foi uma explosão.

Ah, e aquela mentira de muito tempo atrás? Sem problemas.

Mais ou menos um ano depois de se mudar para cá, enquanto dirigia pela rua, minha esposa, do nada, simplesmente olhou pela janela e disse: 'Jud, gosto de viver nesta área mais do que em qualquer lugar que já tenhamos vivido', Wilhite diz.

Isso simplesmente me surpreendeu porque, como marido e pai, você quer que seus filhos e seu cônjuge sejam felizes e contentes.