Cottonwood, desfiladeiros de mármore desafiam os melhores backroaders

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O Cottonwood Canyon e o Marble Canyon, ambos no Parque Nacional do Vale da Morte, estão lado a lado, mas tão diferentes quanto um choupo é da parede do cânion de mármore. A única coisa que eles têm em comum é uma estrada difícil para chegar lá.



Meu marido, Richard, e eu passamos a noite em Stovepipe Wells para começar cedo. Esta é uma viagem de um dia inteiro e, embora o inverno seja a melhor época para explorar o Vale da Morte, também significa que o anoitecer chega mais cedo. A Cottonwood Canyon Road começa bem em Stovepipe Wells. Vire à direita (norte) na entrada do Stovepipe Wells Campground e mantenha-se à esquerda, seguindo a placa para Airstrip Road. Esta estrada é pavimentada, mas não tenha muitas esperanças, pois há uma estrada difícil pela frente. No extremo norte da pista de pouso, a estrada se bifurca. Vire à direita na placa de Cottonwood Canyon.



A estrada é de terra, variando de areia a tábuas de lavar de fazer barulho, e as únicas coisas verdes são arbustos de creosoto. A areia acumulada ao redor da parte inferior de cada creosoto faz com que pareça empoleirado em um pedestal.



Mas talvez o humilde creosoto devesse estar em um pedestal. Acredita-se que os seres vivos mais antigos do mundo sejam certos creosotos. À medida que a planta amadurece, ela envia novos brotos da mesma raiz. Eventualmente, a planta madura morre e as plantas clonadas continuam a crescer. Às vezes você pode ver o anel circular de clones com a planta morta no meio. Algumas colônias de creosoto podem ter 11.000 anos.

Bem à frente estão as montanhas de Cottonwood, cobertas de neve, formando a borda oeste do parque. Apesar do nome, o Vale da Morte não é um vale verdadeiro porque não foi formado por um rio. É um graben. A explicação mais simples de como o Vale da Morte se formou é que as montanhas a leste e oeste aumentaram e a terra entre elas diminuiu.



O Vale da Morte é famoso por suas temperaturas amenas no inverno, mas a neve geralmente cobre as montanhas mais altas, criando um cenário espetacular. Até nevou no Vale da Morte, mas apenas raramente.

Você notou os grandes depósitos de areia e cascalho em forma de leque no sopé das montanhas? Estes são leques aluviais formados a partir de destroços arrastados pelos arroios das montanhas durante as tempestades infrequentes. O Vale da Morte tem alguns dos melhores exemplos de leques aluviais, e geólogos vêm de todo o mundo para estudá-los.

Falando em destroços sendo arrastados por arroios, lembre-se de que é chamado de Cottonwood Canyon. Não esteja em nenhum desfiladeiro quando uma enchente passar ruidosamente. Não tente esta rota em tempo chuvoso, ou você pode acabar como um escombros em um daqueles famosos leques aluviais.



Depois de 8,5 milhas, chegamos à entrada do próprio Cottonwood Canyon. O mapa de serviço do parque diz que a partir de agora a estrada tem tração nas quatro rodas. Se você conseguir encontrar alguns rastros de pneus para seguir, considere-se com sorte, já que a estrada é um tipo de escolha para contornar as rochas. Na maioria das vezes, uma estrada é claramente visível, mas se você visitar após uma boa enchente com movimentação de pedras, convém colocar o desgaste nos pés em vez do veículo. A fotógrafa Bernadette Heath escolheu caminhar em vez de sacudir as obturações dos dentes de trás.

Cottonwood Canyon se estreita rapidamente e, embora a maioria das paredes seja preta com listras de quartzo branco, ainda avistamos formações laranja-avermelhadas ao lado de rochas de cor creme criando um contraste surpreendente. A 9,5 milhas, a estrada passa pelos estreitos inferiores e, de repente, se abre novamente na bifurcação de dois desfiladeiros.

Ignoramos alguns desvios sem saída para a direita e seguimos as instruções até uma placa de estrada enferrujada a 17 quilômetros. As letras originais são ilegíveis, mas alguma alma gentil escreveu Marble Canyon e pegamos a bifurcação da direita. (Você estará retornando aqui para continuar a subir Cottonwood Canyon, portanto, a milhagem para a viagem paralela ao Marble Canyon é fornecida separadamente.)

Marble Canyon é austero, suas paredes se estreitando rapidamente. A estrada é acidentada e avançamos aos solavancos até que uma placa de serviço do parque bloqueou a estrada e começamos a andar. As paredes são verticais, escuras e a cerca de 2,6 milhas do desvio do Canyon Cottonwood, o canyon tem apenas 2,10 metros de largura. Nos revezamos posando para fotos com os braços bem abertos, tentando tocar as duas paredes.

Apesar da aparência de rocha sólida das paredes, arbustos e pequenos cactos de topo de algodão conseguem crescer fora de pequenas rachaduras. Não havia vento fora do cânion, mas uma brisa fresca soprou em nossas costas. Às 11 da manhã, a luz do sol aqueceu um lado do cânion com um brilho suave, deixando o outro lado com sua escuridão sombria. Comecei a notar nódulos pretos incrustados em uma pedra cinza que parecia calcário. Eles brilhavam como obsidiana e me lembravam grandes bolas de gude pretas. Pela enésima vez, desejei ter prestado mais atenção na minha aula de geologia da faculdade.

A 3,7 milhas do corte, nossa caminhada até Marble Canyon terminou. Uma enorme rocha marrom rolou para baixo, cravando-se nas estreitas e impedindo nosso avanço. Descendo o cânion, vimos as paredes de outro ângulo com o sol em uma posição diferente, então parecia uma caminhada totalmente nova. Embora o Marble Canyon tenha o nome oficial das paredes de mármore do cânion, vou me lembrar do Marble Canyon por causa dos mármores pretos que fazem pedras de bolinhas.

Voltamos até a placa enferrujada e viramos à direita em direção ao Cottonwood Canyon. O ambiente aqui é diferente. Embora a estrada ainda seja muito acidentada, o desfiladeiro não é tão proibitivo. As paredes, inicialmente feitas de pequenas pedras e terra, tornam-se calcário metamorfoseado e aparecem mais variedades de vegetação, como arbustos quebradiços e abetos do deserto. A casca de laranja, um parasita parecido com o visco, pendura seus caules emaranhados em alguns dos arbustos. Avistei uma algaroba, a primeira árvore real que vi desde Stovepipe Wells. A 14,5 milhas (lembre-se de que essa quilometragem é de Stovepipe Wells), chegamos a uma grande caverna erodida pelas águas da enchente. Um anel de fogo e um registro de assento marcam este como um acampamento favorito.

Quando as paredes do cânion se fecharam pelos estreitos superiores, pude olhar de perto pela janela a rocha cinzenta e irregular. A 17 milhas, a estrada continua a ficar ainda mais acidentada. Deve ter havido um fluxo de água reorganizando a estrada por aqui, porque às vezes, eu caminhava à frente guiando Richard e o SUV em torno de rochas e através de pequenas valas tentando não raspar a placa de derrapagem do veículo. Havia muitos arbustos e vegetação, um sinal de que a água está perto da superfície.

Por fim, avistamos um grande grupo de choupos cerca de 400 metros à frente. Com o fim à vista, abandonamos nosso pobre veículo e caminhamos. (Provavelmente deveríamos ter começado a andar mais cedo.) A terra úmida continha uma variedade de pegadas de animais - coiote, coelho e o que poderia ser uma raposa. Eu esperava ver os cavalos selvagens e ovelhas selvagens que habitam a área, mas tudo que encontrei foram rastros. Os pássaros são atraídos pelas árvores, salgueiros densos e água o ano todo, mas estava frio o suficiente para que eles estivessem agachados.

A 2.890 pés de altitude e 19 milhas de Stovepipe Wells, o pequeno riacho é efêmero, surgindo para correr vários metros antes de mergulhar de volta no subsolo. Embora tenha apenas alguns centímetros de profundidade e eu pudesse facilmente pular, essa água cria um oásis bem-vindo. O escoamento da neve da montanha às vezes faz o rio fluir acima do solo por vários quilômetros. Farejei o ar, apreciando o melhor de todos os cheiros do deserto: água doce. Escondidos entre os salgueiros grossos estão grandes pedras de granito, trazidas das altas montanhas por enchentes.

Poderíamos ter passado mais tempo aqui, procurando por pegadas de animais e explorando a área, mas o dia de inverno foi curto e precisávamos estar de volta em uma boa estrada antes de escurecer. Pulamos para trás, passando pelo desvio para Marble Canyon, o gêmeo escuro do soft green Cottonwood Canyon, e paramos em Stovepipe Wells com os faróis acesos e famintos pelo jantar.