Hope for Prisoners ajuda ex-infratores a voltarem a uma vida produtiva

Jon Ponder, fundador do Hope for Prisoners, posa para uma foto no escritório do Hope for Prisoners em Las Vegas. Joshua Dahl / Las Vegas Review-JournalJon Ponder, fundador do Hope for Prisoners, posa para uma foto no escritório do Hope for Prisoners em Las Vegas. Joshua Dahl / Las Vegas Review-Journal

Nota do editor: esta é a primeira de uma série de duas partes sobre Hope for Prisoners, um programa com raízes espirituais que se esforça para ajudar aqueles que cumpriram o seu dever, mudar suas vidas. A segunda parte, com foco nos graduados do programa, aparecerá na página Religião da próxima semana.

Jon Ponder lembra-se bem de ter saído da prisão em 2009. Ele estava dentro e fora da prisão desde os 12 anos de idade por crimes que vão desde assalto a assalto à mão armada. Mas desta vez era diferente, ele estava determinado a fazer sua liberdade durar.



Por volta dos 35 anos, ele decidiu enfrentar um dos maiores problemas que as pessoas enfrentam ao tentar se encaixar na sociedade



Quando uma pessoa sai da prisão, ela quer mudar, mas muitos não sabem como mudar, explicou Ponder. É nosso trabalho ajudar os ex-infratores a se tornarem uma parte valiosa da sociedade.

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Então, Ponder, agora com 50 anos, fundou o que ficou conhecido como Hope for Prisoners, um programa que inclui orientação e aulas como desenvolvimento profissional, aptidão financeira, como lidar com mudanças e cuidado parental de bom senso, para ajudar as pessoas a se ajustarem de volta à comunidade.



Apoiada por uma variedade de igrejas e empresas locais, juntamente com o Departamento de Polícia Metropolitana e outras agências de justiça criminal, a organização sem fins lucrativos Hope for Prisoners tem sede em 3430 E. Flamingo Road e é mantida principalmente por doações.

Em uma recente noite de terça-feira, a sala de conferências da organização tinha cerca de 50 pessoas contando suas histórias. O grupo incluía um ex-membro de gangue junto com a mãe de um jovem que não sairá da prisão tão cedo.

Sharron Grodzinsky de Henderson, cujo filho tem quatro anos restantes em uma sentença de nove anos por crimes relacionados com drogas, ficou encorajada com o que viu.



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Uma de minhas amigas me mandou uma mensagem dizendo que eu estaria interessada neste grupo, ela observou. Eu tinha ido uma semana antes para verificar e conhecer Jon Ponder. Sua história foi tão comovente e edificante que pensei que, se uma pessoa pode fazer isso e trabalhar para ajudar os outros, eu gostaria de fazer parte disso.

Grodzinsky planeja fazer um curso de mentoria através do grupo.

Há muitas pessoas que acabam voltando para a prisão, e eu acho que Hope for Prisoners é uma maneira de mudar isso.

O encontro foi uma combinação de homens e mulheres cujas histórias do passado foram compensadas por suas histórias de recuperação do vício em drogas e sobrevivência após um tempo na prisão.

Vários negócios locais, como o Station Casinos, apóiam o Ponder fornecendo empregos para os ex-infratores.

Hope for Prisoners também recebe o apoio de uma longa lista de VIPs da comunidade e igrejas locais, como International Church of Las Vegas, Balm of Gilead Global Ministries, East Vegas Christian Center, Word of Life Christian Center, Bethany Baptist Church, Kenneth Copeland Ministries, Christ Church Episcopal, Life Springs Christian Church, Las Vegas Dream Center e Victory Outreach, entre outros.

Ponder tem batido de porta em porta contando sua história para qualquer um que escute, enquanto enfatiza que os ex-infratores precisam de orientação para uma nova vida, em vez de um retorno à prisão.

Eu digo às pessoas que Esperança para Prisioneiros é algo que Deus me engravidou muitos anos atrás, enquanto eu estava na prisão, explicou Ponder, originalmente de Nova York. Eu voltei para casa da prisão na Penitenciária dos Estados Unidos de Allenwood, uma prisão de segurança máxima dos Estados Unidos em Allenwood, Pensilvânia, e dei à luz a visão. A primeira pessoa com quem compartilhei a visão foi Paul Goulet, da Igreja Internacional de Las Vegas, que é pastor titular há mais de 18 anos. Ele me deu palavras de incentivo para ir em frente.

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Ponder agora também é capelão sênior da Capelania de Nevada e está em cargos de liderança na Igreja Internacional de Las Vegas.

Nunca me esquecerei de quando Jon veio até mim na igreja cerca de seis anos atrás e disse que teve a visão de iniciar um programa para prisioneiros que voltassem para a sociedade. Ele disse que teve a ideia na prisão e que queria fazer a diferença na vida das pessoas, lembrou o reverendo Goulet, pastor sênior da Igreja Internacional de Las Vegas.

Ele passou por nosso programa de liderança e foi muito dedicado, acrescentou Goulet. Foi sua inspiração com Deus e nós apenas ajudamos. Nós apenas desempenhamos um pequeno papel e vimos isso decolar. Foi incrível.

Ponder também tem fortes sentimentos sobre Las Vegas.

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Houve um tempo em que Las Vegas era meu playground, disse Ponder. Agora, é meu campo missionário.

Cerca de 1.300 homens e mulheres se formaram no programa Esperança para Prisioneiros desde seu início, disse Ponder.

Alguns dos maiores proponentes do programa são as mesmas pessoas cujo trabalho é pegar os infratores. Por exemplo, o conselho consultivo do grupo inclui o promotor distrital do condado de Clark, Steve Wolfson, e o subdiretor do Departamento de Polícia Metropolitana, Kevin McMahill. O ex-xerife Bill Young, agora vice-presidente sênior de segurança e vigilância da Station Casinos, está no conselho de diretores da organização.

Scott Gragson, um executivo da Colliers International e vice-presidente do conselho de diretores do Hope For Prisoners, está entusiasmado com o trabalho de Ponder.

Jon quer levar este nacional, Gragson disse. Novos programas são adicionados o tempo todo.

Depois de ver o quão real este programa é, você não pode deixar de querer apoiá-lo, disse Goulet.

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Vemos as esposas, os maridos e os filhos daqueles que foram para a prisão na igreja, e essas pessoas precisam de suas mães ou pais. Fico emocionado quando vejo famílias voltando a se reunir graças a Jon e Esperança para os Prisioneiros, acrescentou o pastor.

Na época em que fui levado sob custódia, não fui preso, fui resgatado, disse Ponder. Deus pegou a maior adversidade de toda a minha vida e a transformou no maior bem que eu já possuí, e é isso que sou em Cristo.

A próxima formatura do Hope for Prisoners é em 18 de março, quando os participantes que passaram por uma série de aulas cobrindo 40 horas serão homenageados.

Mais informações sobre o grupo estão disponíveis ligando para 702-586-1371 ou visitando www.hopeforprisoners.org.