O último produtor de leite do sul de Nevada pode fechar as portas

  (Foto AP/Kiichiro Sato) (Foto AP/Kiichiro Sato)

Escondido sob as montanhas no horizonte do Vale Amargosa, há uma visão incomum no sudoeste: extensos hectares de grama verde cheios de vacas malhadas.



As vacas orgânicas da Ponderosa Dairies vagam livremente pelos campos irrigados, mastigando cascas de amêndoa, restos de frutas e vegetais dos bufês dos cassinos de Las Vegas e triticale - um híbrido de trigo e centeio cultivado na terra - ao longo do dia.



Nas proximidades, vacas leiteiras convencionais vagam por seus grandes currais e sentam-se sob locais sombreados para se esconder do sol do deserto.



Duas vezes ao dia, as vacas são levadas para uma das três casas de ordenha, onde cada uma produz cerca de 85 libras de leite cru em ambas as sessões. . Seu leite convencional, orgânico e A2 enche um caminhão-tanque em uma hora e meia. Em seguida, é enviado para fora da operação de 24 horas, onde milhares de galões por semana são enviados para fábricas de processamento no norte de Las Vegas e na Califórnia.

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Cerca de 10.000 vacas leiteiras compõem a Ponderosa Dairies, a última produtora de leite remanescente no sul de Nevada. Mas a frequente fonte de laticínios do Distrito Escolar do Condado de Clark teme que a inflação e a consolidação no setor o coloquem fora do mercado.



O gerente geral Ed Goedhart disse que o problema se tornou mais grave em abril, quando sua equipe de vendas o notificou de que a Meadow Gold – a marca processadora de leite no norte de Las Vegas, de propriedade da cooperativa nacional Dairy Farmers of America – havia jogado uma chave inglesa em sua próxima escola. oferta de leite.

Em uma carta aos reguladores estaduais, Goedhart disse que os funcionários da Ponderosa foram informados de que o leite da fazenda teria que ser cotado em uma classe diferente “para ser competitivo”. Essa mudança na classificação resultaria na redução do preço pago à Ponderosa em quase 15%, disse ele.

Essa notícia chega em um momento difícil para o laticínio. Três anos atrás, a pandemia do COVID-19 interrompeu repentinamente a operação de leite e as 42 cargas de caminhões-tanque, ou cerca de 207.555 galões, que iam para as escolas semanalmente. Mas como as vacas devem ser ordenhadas regularmente ou correm o risco de secar, Ponderosa despejou milhares de litros de leite em uma lagoa de propriedade.



Mais recentemente, os custos de combustível e a inflação tornaram a operação do laticínio mais cara.

“Já estamos perdendo dinheiro”, disse Goedhart, ex-deputado estadual republicano que representou a região entre 2007 e 2012. “Agora você vai levá-lo de um gotejamento, gotejamento, gotejamento para uma artéria que jorra. Não vai ter muito tempo de vida restante.

Sistema de preço mínimo do leite

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O preço do leite foi regulamentado desde a década de 1930 por meio de ordens federais de comercialização do leite. Os sistemas de mercado criam uma área geograficamente definida para a demanda de leite fluido, estabelecendo um preço mínimo com base no uso final do leite.

Os pedidos – definidos pelo Departamento de Agricultura dos EUA e administrados localmente pelo Departamento de Agricultura de Nevada – estabelecem preços com base no futuro tipo de produto. Por exemplo, o leite fluido é a classe de preço mais alta por causa de sua perecibilidade, enquanto as classes mais baixas, como queijo ou leite em pó, podem ter preços mais baixos em parte por causa de sua mais longo validade.

Os reguladores então avaliam as receitas totais de compra de leite dos processadores em um mercado para formular uma média ponderada para o preço. Os preços mudam mensalmente devido à sazonalidade da oferta e demanda de leite, disse o diretor do Departamento de Agricultura de Nevada, JJ Goicoechea.

O mercado de leite fluido é volátil, disse Goicoechea, “porque os custos dos insumos flutuam muito”. Sem preços regulados, disse ele, “você pode ver muita variação de mercado para mercado”.

Na área de comercialização do sul de Nevada, o leite deve ser vendido pelo preço mínimo do USDA naquele mês, mais US$ 1,40 por centésimo (uma unidade de peso igual a 100 libras). Em maio, por exemplo, isso significou que os processadores no sul de Nevada tiveram que comprar leite fluido dos produtores por US$ 20,97 por cem quilos.

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Uma ressalva importante para o sistema é a capacidade das cooperativas de laticínios de contornar tais regulamentações de preços.

Ao contrário de outros processadores, as cooperativas podem pagar seus membros produtores da maneira que decidirem e não são obrigadas a pagar um preço mínimo de mercado. O leite das cooperativas ainda é classificado por tipo e agrupado como leite de outras fontes, mas as cooperativas podem estabelecer acordos privados sobre o preço do leite cru e o custo de transporte.

“Uma coisa a lembrar é que o DFA é uma cooperativa. Como tal, eles podem comprar leite de seus próprios membros, se você quiser”, disse Goicoechea. “Esses membros realmente lucram com o produto final – no leite, no sorvete, no que quer que saia por trás. É quando o preço fica um pouco diferente. Então, se eu for dono da fábrica, não preciso vender meu leite para minha própria fábrica pelo mesmo valor em dólares.”

O gado leiteiro se reúne em um dos muitos recintos da Ponderosa Dairies, a fazenda leiteira na zona rural de Nevada emprega cerca de 200 pessoas e produz leite para o Clark County School District entre outros compradores na terça-feira, 9 de maio de 2023, em Amargosa Valley. (L.E. Baskow/Las Vegas Review-Journal) @Left_Eye_Images Um trabalhador puxa cordas de feno seco para serem usadas nas vacas da Ponderosa Dairies. A fazenda leiteira na zona rural de Nevada emprega cerca de 200 pessoas e produz leite para o Clark County School District, entre outros compradores, na terça-feira, 9 de maio de 2023, em Amargosa Valley. (L.E. Baskow/Las Vegas Review-Journal) @Left_Eye_Images Os bezerros se alimentam em seus currais de madeira na Ponderosa Dairies e serão reunidos ao rebanho maior quando estiverem mais maduros. A fazenda leiteira na zona rural de Nevada emprega cerca de 200 pessoas e produz leite para o Clark County School District, entre outros compradores, na terça-feira, 9 de maio de 2023, em Amargosa Valley. (L.E. Baskow/Las Vegas Review-Journal) @Left_Eye_Images As vacas são ordenhadas duas vezes ao dia, com o processo continuando durante todo o dia para milhares de cabeças na Ponderosa Dairies, uma fazenda leiteira na zona rural de Nevada que emprega cerca de 200 pessoas e produz muito leite para o Clark County School District, entre outros compradores. na terça-feira, 9 de maio de 2023, no Vale Amargosa. (L.E. Baskow/Las Vegas Review-Journal) @Left_Eye_Images O leite fresco chega a um tanque direto das vacas na Ponderosa Dairies, uma fazenda leiteira na zona rural de Nevada que emprega cerca de 200 pessoas e produz muito leite para o Distrito Escolar do Condado de Clark, entre outros compradores, na terça-feira, 9 de maio de 2023, no Vale Amargosa. (L.E. Baskow/Las Vegas Review-Journal) @Left_Eye_Images Ed Goedhart, gerente da Ponderosa Dairies, mostra como o leite recém-produzido já está resfriado a 37 graus em dois minutos. Ele administra a fazenda leiteira na zona rural de Nevada, que emprega cerca de 200 pessoas e produz muito leite para o Clark County School District, entre outros compradores, na terça-feira, 9 de maio de 2023, em Amargosa Valley. (L.E. Baskow/Las Vegas Review-Journal) @Left_Eye_Images

Produção de laticínios no sul de Nevada

Vários processadores de laticínios estão na região há décadas. A Anderson Dairy opera seus negócios em Las Vegas. A Dean Foods, que já foi a maior processadora de leite dos Estados Unidos, administrou sua fábrica no norte de Las Vegas, perto do Las Vegas Motor Speedway, de 2004 a maio de 2020, quando a empresa vendeu 44 de suas instalações de congelados e fluidos para as subsidiárias da DFA durante o processo de falência.

No ano passado, os membros da DFA produziram e processaram 65,4 bilhões de libras de leite de membros da cooperativa e outros envolvidos em seus negócios consolidados – quase 30% da produção total de leite dos EUA, de acordo com seus resultados financeiros de 2022.

O preço médio pago aos produtores na cooperativa DFA em 2022 foi de $ 25,53 por cem. Enquanto isso, o preço mínimo médio do leite fluido no sul de Nevada no ano passado foi de cerca de US$ 25,07, segundo informações do Departamento de Agricultura de Nevada.

Uma porta-voz do DFA contestou a caracterização de preços de Goedhart, mas disse que não comenta lances competitivos e se recusou a responder a outras perguntas.

Goedhart vê a crescente consolidação no setor como uma oportunidade para os processadores exercerem mais controle sobre os produtores de leite, reduzindo-os ou escolhendo um produtor de laticínios na cooperativa, mesmo que seja mais distante.

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“Eles quase ditam, à vontade, o abandono completo de qualquer senso de responsabilidade corporativa ou comunitária sobre como conduzem seus negócios”, disse ele. “E esqueça as baixas e quem cai no esquecimento.”

Ainda assim, a Ponderosa Dairies não é uma operação pequena e também está em uma cooperativa. O laticínio de 3.000 acres foi inaugurado em 1994 e é propriedade da Rockview Family Farms, com sede na Califórnia. A maior parte de sua produção é enviada para uma planta de processamento na Califórnia.

Goedhart disse que está lutando pelo contrato da CCSD porque deseja manter parte dos negócios da indústria de laticínios em Nevada para ser mais sustentável e reduzir os custos de combustível associados ao transporte de 280 milhas até o processador da Califórnia. Esse contrato representa de um terço a 40 por cento da produção do laticínio.

‘Você não pode simplesmente ligar o interruptor novamente’

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Goedhart liderou a Ponderosa Dairies desde cerca de 1996, depois de deixar o marketing corporativo para as montadoras em Michigan. Ele disse estar preocupado com o impacto que esses preços podem ter na operação do laticínio, incluindo um possível fechamento.

Cerca de 200 pessoas trabalham na fazenda como peões, técnicos, caminhoneiros e outras funções. Muitos moram em Amargosa Valley, em trailers alugados ou estacionados ao lado da leiteria , ou na vizinha Pahrump.

O assunto também reflete os desafios na produção de alimentos. O ritmo de consolidação em laticínios excede em muito o ritmo de consolidação observado em outros setores agrícolas, de acordo com um estudo de julho de 2020 do USDA. Enquanto isso, o Escritório de Responsabilidade do Governo descobriu que os investimentos em instalações de processamento podem beneficiar fazendas dentro de uma cooperativa, reduzindo o acesso ao mercado para agricultores fora dela, de acordo com um relatório de 2019.

Goedhart espera que o problema seja resolvido e deseja manter o contrato local estável encontrado no distrito escolar. Ele levou a questão ao Departamento de Agricultura do estado, mas Goicoechea disse que ainda não foi “devidamente notado” para iniciar uma investigação de auditoria para saber se a ordem de comercialização está sendo seguida.

“Tem que haver uma maneira equitativa de tratar outras pessoas para trazer esse produto local e sustentável para dar aos consumidores essa oportunidade e manter essa parte da economia viva e próspera”, disse Goedhart. “Porque quando um lugar como este fecha, você não pode simplesmente ligar o interruptor novamente.”

McKenna Ross é membro do corpo do Report for America, um programa de serviço nacional que coloca jornalistas em redações locais. Entre em contato com ela em mross@reviewjournal. com. Seguir @mckenna_ross_ no Twitter.